La critique de Jellicle Ball – la plus amusante que j'ai jamais eue dans une comédie musicale d'Andrew Lloyd Webber

Zhailon Levingston et Bill Rauch réinventent radicalement le rituel musical de la mort féline

À la fin des années 80, alors que les touristes aisés affluaient vers la série originale de Broadway Chats au Winter Garden Theatre, Jennie Livingston était dans les quartiers chics de Harlem pour documenter la culture queer Ballroom de Harlem pour son film Paris brûle. Si un public typique au Winter Garden comprenait un directeur financier et sa femme, un bal de Harlem pourrait avoir un couple imitant leur style et leur comportement dans les catégories « réalité exécutive » et « opulence ».

Accessibles mutuellement par un court trajet en train A, ces deux mondes, Broadway et la salle de bal, n'auraient pas pu être plus éloignés l'un de l'autre – séparés par la classe sociale, l'argent, le pouvoir et un gouffre géant d'acceptation culturelle dominante. Mais maintenant ils communient joyeusement Chats : La boule de gelée à PAC NYC. C'est l'événement musical de l'été et le plus amusant que j'ai jamais eu lors d'un spectacle d'Andrew Lloyd Webber.

En tant que propriété, Chats provoque à la fois l’amour et la haine. Pour des millions de fans à travers le monde, c’était leur entrée au théâtre et cela reste un souvenir bien-aimé. Pour les snobs du théâtre musical américain, cela représente le nadir de la méga-musicale britannique insensée : des danseurs adultes en costumes de chat en Lycra transpirent jusqu'aux synthétiseurs, avec peu d'intrigue à montrer. Les chats se rassemblent pour le Jellicle Ball, se présentant par le chant, dans l'espoir de monter au Heaviside Layer pour renaître. L'utilisation de la poésie de TS Eliot pour les paroles ne fournit qu'une très mince couche de sens. Il s'agit de chanter et de danser des chats. C'est ça. Ou alors je pensée.

Dans ma critique du revival de Broadway en 2016j’ai déploré une production à peine actualisée qui « présente Chats pour ce que c’était, tout en refusant d’explorer davantage ce que cela pourrait être. Heureusement, les co-directeurs Zhailon Levingston et Bill Rauch (directeur artistique de PAC NYC) ont relevé ce défi et ce qu'ils ont découvert est stupéfiant.

Ce Chats est un bal de compétition se déroulant dans un espace industriel reconverti, avec une longue piste s'étendant sur toute la distance entre les fenêtres et la table des juges (conception scénique très utile de Rachel Hauck). Les « chats » sont des concurrents, concourant dans des catégories comme « Butch Queen Realness » (facilement remporté par Rum Tum Tugger, interprété par un Sydney James Harcourt irrésistiblement sexy) et « Old vs New » voguing (Skimbleshanks, interprété par l'hilarante Emma Sofia). dans l'élégance du chef d'orchestre MTA, perd celui-ci d'un cheveu). Comme toujours dans les salles de bal, le but est à la fois de se délecter de la fantaisie et d'exposer le théâtre de la vie quotidienne à travers une joyeuse appropriation culturelle – et parfois un vol pur et simple dans le cas de Macavity, ici dépeint par Antwayn Hopper comme une drag queen aux doigts collants avec un goût pour les marques de créateurs.

Le vieux Deutéronome (André De Shields dans sa forme la plus majestueuse) préside le podium, distribuant des trophées par l'intermédiaire de son MC, Munkustrap (l'homme hype indispensable Dudney Joseph Jr), tout en donnant la chance aux autres chatons. Ce sera sa décision ultime qui remportera le grand prix d'une chance de renaître.

Sous la direction constante de Levingston et Rauch, la synthèse de ces deux mondes apparemment sans rapport semble instantanément naturelle, une sorte d’alchimie théâtrale délicieuse qui sert de base à de grandes performances.

Asparagus, le vieux chat de théâtre qui se plaint de « ces chatons » qui « se croient intelligents juste pour sauter dans un cerceau », avait toujours une bouffée d'air frais. Dorian Corey à propos de lui. Cette parenté spirituelle apparaît pleinement à travers une performance réconfortante de la légende de la salle de bal Junior LaBeija.

Le plus impressionnant est la « Températrice » Chasity Moore dans le rôle de Grizabella. Nous la voyons d’abord avec du rouge à lèvres taché, fouillant dans un grand sac à la recherche de son vieux trophée poussiéreux. Les autres chats reculent devant sa présence, mais nous sentons qu'il y a encore de l'éclat dans son glamour fané, et elle brille radieusement dans son interprétation émouvante de « Memory ».

C'est l'histoire de noms et de familles choisis – une communauté qui chérit ses aînés mais qui valorise également l'innovation et la compétition. Les seules limites sont l'imagination et l'ingéniosité de chacun, et la possibilité de rédemption n'est toujours qu'à une balle.

C'est étonnamment poignant, oui. Mais plus important encore, c'est tellement amusant. On le sent dès l'instant où les chats défilent sur le podium (chorégraphie athlétique authentique et à couper le souffle d'Omari Wiles et Arturo Lyons). La foule devient folle, applaudissant, applaudissant et applaudissant les fans en signe d'appréciation, donnant à cet événement l'impression d'être un véritable bal.

L'éclairage spectaculaire d'Adam Honoré renforce grandement l'illusion, avec en renfort les projections ludiques de Brittany Bland. La conception sonore de Kai Harada m'amène à mon seul reproche (même si elle était solide pendant une grande partie du spectacle, l'équilibre était parfois déséquilibré, noyant les paroles). La costumière Qween Jean livre son chef-d'œuvre, une gamme éblouissante de looks écoeurants qui plairont sûrement à tous. Course de dragsters la candidate passée et présente cherche son numéro de téléphone. Il en va de même pour Nikiya Mathis, qui a cultivé une ménagerie de perruques (la crinière à rayures tigrées de Skimbleshanks est une de ses préférées). C'est le genre de magie que le théâtre new-yorkais peut produire, et si vous n'entendiez pas la musique, vous ne soupçonneriez jamais qu'il s'agit d'une comédie musicale d'Andrew Lloyd Webber.

Il ne fait aucun doute que Lloyd Webber est le compositeur qui a le plus réussi a amené la comédie musicale à l'ère de la mondialisation, avec tout ce que cela implique : un marketing agressif, une adoption des médias de masse et, surtout, une surveillance zélée de la marque. Le résultat a été des milliards de ventes de billets. N'ayant plus de monde à conquérir en tant qu'homme d'affaires, le compositeur Lloyd Webber semble désormais disposé à relâcher son emprise esthétique et à permettre à une nouvelle génération de réalisateurs de réinventer son œuvre. Si tel est le cas, c'est une évolution passionnante, et j'espère que Chats : La boule de gelée est une indication vertigineuse des choses à venir.